Saturday, January 19, 2008

The political dimension of the Ashura fighting (Updated with an interesting confirmation of sorts)

Troubles during Ashura between government security forces and various dissident Shiite movements, many of them with a messianic/political message, were not at all unexpected this year. According to a roundup by Al-Hayat a week ago (Saturday January 12)*, there are dozens of Shiite movements that have "appeared" since the invasion of 2003 (leaving open the question whether this means newly-created or just coming into the open), the most talked-about so far being the so-called Army of Heaven led by Ahmed bin Hasan (called "al-Yemeni" in keeping with traditional teachings to the effect a precursor of the coming of the 12th Imam will have that name), which was by some accounts the principal target of last year's slaughter by the government and US forces of some 200 individuals including women and children on the outskirts of Najaf.

Some of these many groups mix political-party activities with their religion, the Al-Hayat reporter says, and he notes in particular the group led by Mahmoud al Hasani al-Sarkhi, which came to prominence during a demonstration at the Iranian consulate in Karbala last year. This is a group known for being critical of the traditional Shiite authorities like Sistani.
They call themselves "Sarkhiyun" or "Mahdawiyun". In recent times there have been verbal battles between the followers of Sarkhi and other Shiite groups, and also there have been [violent] skirmishes between then from time to time, particularly around Najaf, Karbala, Nasiriya, and Amara and in the vicinity of Diwaniya, [the latter place being] the main stronghold of the Sarkhiyun, particularly after religious authorities in Iraq and Iran accused Sarkhi of not having advanced to the level of a major authority, which angered his followers.
(There's more on Sarkhi as a perceived threat to the Shiite hierarchy in this report by the Institute for War and Peace Reporting from August 2007).

The journalist goes on to name a number of other cases of dissident groups, including the following:

A group led by Ayatollah Fadil al-Malaki, whose positions the reporter describes as close to those of Al-Sadr and Sarhki. Al-Malaki has degrees in religious law from Najaf in 1968, and in secular law from the University of Baghdad in 1976.

"Likewise active on the Shiite scene is the Islamic Vanguard Party, which was a secret organization under the Saddam regime, and which formerly exercised military activities in the marshlands of the South".

"And there is the movement of Jawad al-Khalasi, a grandson of Mahdi al-Khalasi who was well-known in the resistance to the British occupation, for which he was subjected to torture and exile after the formation of the Iraqi kingdom (in 1921). Al-Khalasi [the present one] supports the resistance to the occupation and opposes the current political situation".

Then there is the Ayatollah Hussein Ismael al-Sadr, headquartered in Kadhamiya, espousing a line known as "political realism" which calls for solution of problems via discussion.

And there is a mostly elite group known as the "Shiraziyun," named after their leader Sadiq al-Shirazi, which tries to avoid confrontations with other trends, and espouses political economic and intellectual openness.

The journalist adds that of course the most important of the Shiite trends, besides that of the Supreme Council, are the Sadrist, the Fadhila (a breakaway from the Sadrists) and the Dawa, which has split into several parts, the main ones being the "Islamic Dawa Party" led by the current Prime Minister al-Malaki, and the "Dawa Party--Iraq Organization" which is led by a member of parliament by the name of Abdulaziz al-Anazi.

In spite of the great number of "dissident" (from the point of view of Sistani and the Supreme Council) groups, the newspaper headed this story as follows:
The Authority of al-Sistani still enjoys the majority, in spite of the appearance of dozens of new movements...Anxiety over emergence of Shiite movements on the occasion of Ashura preaching beliefs similar to those of the "Army of Heaven"
Clearly the issue, as Al-Hayat explains it, is the challenge to the authority of Sistani. The Sadrists with their demand for a US troop-withdrawal are naturally one part of that. But so are groups like those of Sarkhi, which the writer notes had already been "skirmishing" with "other Shiite groups" around various cities in the South in the recent period of time. What is interesting to notice in the wake of the Ashura violence, is that the news reports, all sourced to Iraqi- and local-government sources, refer only to Mahdist groups, and are silent about the political dimension.

Something very similar happened last year, when misinformation from the Najaf authorities helped conceal the political dimension of what happened (not to mention local suspicions that in fact it was the authorities, not the group in question, that triggered that bloody confrontation).

More generally, I think this shows it could be a mistake to differentiate too absolutely between political movements like Sadr's on the one hand, and religious or messianic movements on the other, as though none of the Sadrist leadership and rank and file has any expectation of the coming of a new age; or as if the partisans with their yellow flags that appear in the Ashura celebrations aren't interested in toppling the Supreme Council regime as a specific end in itself.

For a general summary of the current state of Shiite politics, see also this report by Reidar Visser.

UPDATE:
And see also Visser's follow-up piece, called "The southern Mahdists speak for themselves", where he summarizes a statement by the "Adherents of the Mahdi" in which they stress their reformist political views more than any precise expectation of a once-and-for-all historical event. They say they have been targeted recently at their premises throughout the three southernmost provinces (contrary to the government-sourced reports blaming the Mahdists for starting the trouble). Visser writes:

In an interesting statement, the Adherents of the Mahdi, the group targeted in recent security operations in the southern Iraqi cities of Nasiriyya and Basra, have explained the conflict from their own point of view.

Just as they did during the Muharram confrontation in Najaf in early 2007, the Adherents of the Mahdi disclaim any connection with the Soldiers of Heaven and violent plots against the ulama. They describe their own group as a “reformist” movement of the kind that can be found in many world religions (the parallel to Jehovah’s Witnesses is highlighted), and, interestingly, in this statement do not focus so much on their apocalyptic ideas but rather stress an anti-ulama theme that shares certain features with neo-Akhbarism in its focus on the Koran and the life of the Prophet. They encourage the Iraqi people to go back to the original sources of Islam, rather than asking the ulama for help. In their view, it is not a religious duty to perform taqlid (emulation) of a high-ranking cleric (as per the orthodox Usuli Shiite view), nor is religious tax (khums) payable to anyone but the Twelfth Imam.

The Adherents of the Mahdi then go on to decry the recent violent operations against the group...
Right now I don't know where this particular group fits, if anywhere, in the above enumeration by the Al-Hayat reporter, but what the statement does underline is the fact that groups with historical-progress expectations can be, and often are, groups with progressive or at least anti-clerical political views. So the government-sourced reports have to be read with particular skepticism. They are their natural political enemies.

* Al-Hayat scrubs their links after a day or two, but I took the precaution of saving this, and I copied the text of the article in a comment. Naturally you have to enlarge the characters to make it readable.

2 Comments:

Blogger badger said...

The Al-Hayat link has been scrubbed, but here's the text:

مرجعية السيستاني لا تزال تحظى بالغالبية مع ظهور عشرات التيارات الجديدة ... قلق من بروز حركات شيعية في ذكرى عاشوراء تنادي بمعتقدات تشبه شعارات جماعة «جند السماء»
النجف - فاضل رشاد الحياة - 11/01/08//

اعلام دينية قبيل احتفالات ذكرى عاشوراء. (رويترز)
اعلام دينية قبيل احتفالات ذكرى عاشوراء. (رويترز)
تتضاعف وتيرة الاستعدادات الامنية في النجف مع اقتراب موعد مناسبات شيعية خلال شهر محرم، وابرزها ذكرى عاشوراء التي تبرز خلالها احياناً تيارات معارضة تحمل شعارات دينية، كجماعة «جند السماء» التي اكتشفت العام الماضي وادعت ان زعيمها هو الامام المهدي، فيما استبقت القوى الامنية الذكرى باعتقال جماعة دينية تطلق على نفسها «جماعة احمد بن الحسن».

ويؤكد عدد من اساتذة حوزة النجف ان ظهور تيارات جديدة لم يكن أمراً مألوفاً في الوسط الشيعي عموماً وفي الحوزة العلمية في النجف خصوصاً. ويقول عمار الطريحي، الاستاذ في الحوزة العلمية، لـ «الحياة» إن «مناسبة عاشوراء اصبحت موعداً لظهور جماعات دينية على السطح يقودها رجال دين يدعون عادة انهم المهدي المنتظر». ويضيف ان «مثل هذا التواتر في ظهور الحركات الشيعية لم يكن مألوفاً في السابق داخل الوسط الشيعي، إذ ان كل الشيعة كانوا يمتثلون لأوامر مراجع التقليد المعروفين»، مشيراً الى ان ما يحدث الآن هو «انقياد افراد في المجتمع الشيعي وراء بعض الجهلة والابتعاد عن العقلانية» لافتاً الى ان «كل من ادعى انه مناصر المهدي او وكيله سار بعضهم خلفه وناصروه».

وكان محافظ النجف اسعد سلطان ابو كلل أكد في وقت سابق اعتقال مجموعة مسلحة في النجف تدعي ظهور الإمام الثاني عشر لدى الشيعة (المهدي المنتظر) في شهر محرم الحالي».

وقال لـ «الحياة» إن «القوات الامنية في النجف اكتشفت مؤامرة كبيرة قبل ايام والقت القبض على قيادييها وصادرت اسلحتهم، وهم جماعة احمد بن الحسن (المهدي الجديد) التي تزعم ظهور امامهم المهدي في عاشوراء» وهو طرح مشابه لما جاءت به جماعة «جند السماء» العام الماضي.

يذكر ان مئات القتلى والجرحى، بينهم اطفال ونساء، سقطوا العام الماضي قبيل شهر محرم في مواجهات دامية قرب النجف بين جماعة «جند السماء» والقوات العراقية والاميركية حيث أثبتت التحقيقات ان الجماعة كانت تنوي محاصرة النجف القديمة واغتيال المراجع الرئيسيين.

وشهدت مرحلة ما بعد احتلال العراق في نيسان (ابريل) 2003 ظهور العشرات من التيارات الشيعية، مزج بعضها بين العمل الحزبي والسياسي. ولم تكن التظاهرات التي حاصرت القنصلية الايرانية في كربلاء العام الماضي سوى اعلان رسمي لولادة تيار شيعي جديد يقوده آية الله محمود الحسني الصرخي، وهو تيار ينتقد موقف المرجعيات الشيعية التقليدية في العراق.

ويطلق المؤيدون للصرخي على انفسهم «الصرخيون» او «المهدويون». ونشبت في الفترة الماضية معارك كلامية بين انصار الصرخي والجماعات الشيعية الاخرى، كما حدثت مناوشات جانبية بينها احياناً لا سيما في أطراف النجف وكربلاء والناصرية والعمارة ومحيط الديوانية، المعقل الرئيسي للمهدوية، خصوصاً بعد اتهام مراجع دينية في العراق وايران الصرخي بأنه لا يرقى الى مستوى المراجع الكبار ما أغضب مؤيديه.

وهناك ايضا تيار آية الله فاضل المالكي الذي يقترب في طروحاته من تياري الصرخي والصدر. يذكر ان المالكي التحق بالحوزة العلمية في النجف العام 1968 وتخرَّج في كليتي الفقه في النجف والقانون في جامعة بغداد عام 1976.

كما ينشط في الساحة الشيعية تيار حزب الطليعة الإسلامي، الذي كان تنظيماً سرياً في عهد صدام حسين وكان يمارس عمله العسكري في أهوار الجنوب.

وهناك تيار الشيخ جواد الخالصي، وهو حفيد العلاّمة مهدي الخالصي الذي عُرف بمحاربته للاحتلال البريطاني للعراق، حيث تعرّض بسبب ذلك الى التنكيل والنفي بعد قيام المملكة العراقية. ويؤيد الخالصي مقاومة الاحتلال ويعارض الوضع السياسي الحالي.

ويمثل تيار آية الله حسين اسماعيل الصدر، ومقره في الكاظمية، ما يعرف بـ «الواقعية السياسية» ويدعو الى الحوار لحل المشاكل.

وإلى جانب هذه التيارات هناك تيار «الشيرازيون» الذين يتجنبون مواجهة التيارات الاخرى، ومعظمهم نخبة مثقفة تدعو الى الانفتاح السياسي والاقتصادي والفكري، ويقودهم المرجع الديني صادق الشيرازي الذي تولى المهمة قبل عامين بعد وفاة أخيه السيد محمد الشيرازي الذي أرسى دعائم هذا التيار منذ الستينات من القرن الماضي.

وعلى رغم ان هذا التيار ليس ذائع الصيت إلا انه يضم عدداً من الأجنحة ومراجع الدين، كمرجعية آية الله محمد تقي المدرسي الموجود حالياً في العراق، وآية الله مرتضى القزويني، كما يضم عدداً من الأحزاب السياسية كمنظمة العمل الاسلامي والجبهة الوطنية الإسلامية وحركة الجماهير.

ومعظم هذه التيارات تدور في نطاق بعيد عن المرجعية الشيعية التقليدية التي يتزعمها آية الله علي السيستاني، الذي يتبع سياسة الحياد وعدم التدخل في السياسات الداخلية للدولة، باستثناء النصح والارشاد.

وإلى جانب هذه التيارات هناك أحزاب سياسية شيعية أهمها التيار الصدري و «حزب الفضيلة» الذي انشق عنه، و «حزب الدعوة» و «المجلس الأعلى الاسلامي العراقي» فضلاً عن اسلاميين مستقلين.

وانطلق التيار الصدري، الذي يتزعمه مقتدى الصدر، من حركة والده آية الله محمد صادق الصدر الذي اغتالته أجهزة أمن نظام صدام حسين في 1997. وبرز التيار الصدري بقوة بين الاوساط الشعبية الشيعية بعد الاحتلال وشكل زعيمه مقتدى ميليشيا «جيش المهدي»، وهو يعارض الوجود الاميركي في العراق بشدة ويطالب بجدولة انسحابه.

ويعتمد مقتدى في أدائه السياسي على الدور التاريخي لأبيه (محمد صادق) وعمه آية الله محمد باقر الصدر. وينتمي اغلب أتباع الصدر إلى الفئات الشابة والفقيرة، بخلاف «المجلس الاعلى» الذي يجتذب النخب الاقتصادية والاجتماعية للشيعة، و «حزب الدعوة» الذي يعتمد أساساً على النخب المثقفة.

وبعد شهور على احتلال العراق انشق الشيخ محمد اليعقوبي عن التيار الصدري وأسس «حزب الفضيلة الاسلامي». واليعقوبي هو المرشد الروحي للحزب الذي ينشط خصوصاً في محافظات الجنوب لا سيما البصرة.

ويعتبر «حزب الدعوة» من أقدم الأحزاب الاسلامية في العراق أسسه المرجع الشيعي الراحل آية الله محسن الحكيم، وتعرض للتنكيل في ظل نظام صدام، وانشق الى أجنحة عدة، أبرزها «حزب الدعوة الاسلامية» بقيادة رئيس الوزراء نوري المالكي (خلفاً لإبراهيم الجعفري)، و «حزب الدعوة تنظيم العراق» بقيادة النائب عبدالكريم العنزي، وتبنى الحزب بعد سقوط صدام شعارات سياسية واقعية.

4:06 PM  
Anonymous Alamet said...

Somewhat related, from a McClatchy report yesterday:
Iraq's national security advisor said he was briefly taken hostage Saturday in a Baghdad mosque and implied that his captors were Sadr supporters. Mowaffak al Rubaie was released only after Iraq's interior minister, who oversees the police, intervened.

In an e-mail to McClatchy, Rubaie said that Sadr's followers "used the same tactics that they used before on Abdul Majid al Khoei."

8:18 AM  

Post a Comment

<< Home